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2014/08/24

一夜明けて ハンター到着

僕の意識が戻ったのは翌日も昼過ぎのことだった。

まず、体を見て、無事であることを確認すると周囲をチェックした。鳥の声が聞こえるから近くに狼はいないようだ。

岩の中から這い出て見ると昨夜は暗い中で気付かなかったけど服がボロボロになっていた。

(はぁ…助かった…)

疲れ果てて町に戻ると体中に浴びた血を洗ってベッドに横になった。


◇◇◇◇◇


次に目覚めたのはその日の夜中。

体中が痛い。

(そう言えば昨日は結構やられたから…)

そしてまどろむようにして再び眠る。

朝方になって『ドンドンッ』と玄関が叩かれる音で目が覚めた。

ベッドから起き上がろうとすると節々が痛む。

「は、はぁーい」

そう言って痛む体に鞭うって何とかベッドから抜け出す。玄関の鍵を開けるとジェイクがいた。

「おいっ、葵っ、大丈夫なのか?」

怒っているような心配しているような顔。

「えっ?あ、うん。ボロボロだけどね」

ジェイクを家に招いて僕は椅子に座る。

「寝てなくていいのか?」

「うん。ちょっと体が打ち身で痛いだけで…」

「そうか、良かったよ」

安心したように話すジェイクは久しぶりに見ると日焼けして、胸板なんかも厚くなって、海の男って感じになっていた。

「ジェイクは男らしくなったね」

「そ、そうか?まあ、オヤジと一緒に毎日海に出てるからな。それより葵、町長さんから聞いたぜ。無茶したみたいだな」

ジェイクがドサッと革袋をテーブルに置く。

(…?)

「町長さんから灰狼6体と黒狼1体分の報酬だそうだ。『無茶するなって言ったのに』ってマジで怒ってたぞ」

(うわぁ、バレてたんだ)

「あとな、ハンターギルドに今朝早く依頼を出したらしい」

「そっ、そうなんだ…」

(やっぱり僕だけではこの町を守れなかった…まだまだ僕は弱いから…)

「銀狼は珍しいから多分明日にはハンターが来てくれるし、ゆっくり休めってさ」

(あれ?)

「なんで銀狼がいるって確定してるの?」

ジェイクは声をひそめる。

「実はな、お前が寝ている間にまたやられたんだ。今度はロイのとこだ」

「ロイって、まさか…あの?」

ロイというのは僕らの学校時代の同級生で物静かな優しい友達だった。

「そうだ、夜中に襲われて…」

「それで、ロイは?ロイは無事なの?」

「あいつは無事だ。家族もな。全員で町の中心にある親戚の家に避難していたらしい。で、町の奴がロイの家の近くで銀色に輝く狼を見たんだってさ」

ホッとしたが、やはり自分の弱さが恨めしい。

(父さんならきっと昨日の夜にも倒していたはず…)

ジェイクが帰ったあともその気持ちが薄れることはなかった。


◆◆◆◆◆


翌日、町長さんがうちに来た。

「葵君、この人たちがハンターギルドから来てくれた方たちじゃ」

町長さんの後ろに数人の男たちがいた。

不潔な感じの男達で盗賊と言われても納得できそうな風貌。

(ハンターギルドってこんな人たちなんだ…)

僕を見て後ろの痩せた男が口笛を吹く。

「こんなかわいこちゃんが灰狼を倒したって?」

「まさか…父親だろ?なっ、お嬢ちゃん、お父さんはどこにいるんだい?」

リーダーらしいニキビヅラの男の細い目が僕の体にまとわりつく。

「なあ、町長さん、銀狼をやったらこのお嬢ちゃんと楽しませてもらえるのかい?」

後ろのもう一人の軽薄そうな男が町長にありえないことを言い出す。

「…それはだめですじゃ」

町長もせっかく来てくれたハンターだけに邪険にすることもできないようだった。

「そんなこと言わずにさあ」

汚い歯を出して笑う。言うことも盗賊レベルだ。

「あ、あのっ、僕は男です」

「「「ええっ?」」」

盗賊たち…いやハンター達が疑わしい目で僕を見る。

「おいおい、何言ってんだ?」

町長さんの方を見るハンター達。

「本当ですじゃ、それにこの子が灰狼を倒したんじゃ」

「げえっ、マジかよっ」

(そんなことより…倒すつもりはあるのかな?)

間近で銀狼を見た僕は不安に駆られる。

「あ、あの…銀狼については?」

「ああ、そうだな、一応言ってよ。ちゃちゃっと頼むぜ。なにせ俺たちは忙しいんだからな」

僕はあの日見た銀狼についてや、群れについて話す。

銀狼に遭ったくだりで町長さんが口を挟む。

「葵君、銀狼にまで遭っておったのか…無茶はするなとあれほど言うたのに」

「すみません、町長さん…」

「うんうん、分かった分かった。よし、それじゃ行くか」

ハンターの人たちは僕の話をしっかり聞くこともなく、出発しようとする。

「あっ、あのっ、大丈夫なんですか?」

そう言った僕に嘲りの笑いを見せて彼らは森へ入っていった。


◆◆◆◆◆


「リーダー、なんでこんな依頼受けたんだよ?」

「本当だぜ…つまんねえ町の周りの狼退治って…割が合わねえよ」

「そう言うな。町で女どもを見ただろ?結構粒ぞろいじゃねえか」

「だけどよぉ」

「グチグチ言うんじゃねえ、そろそろ俺たちも依頼をこなさねえとギルドの偉いさんに目をつけられちまうんだよっ」

「はあ…仕方ねえなあ」

「だけどよお、銀狼なんて本当に出んのか?伝説級だぜ」

「俺たちじゃ束になってかかっても勝てるわけねえ」

「大丈夫だ。ギルドからは確認して来いって言われてるだけだし、そもそも銀狼なんていやしねえよ。どうせ灰狼をビビって勘違いしただけだ」

「「あー、なるほど」」

「じゃあさっさとやってあのアオイちゃん?としっぽりといこうかね?」

「お前、男だって聞いてなかったのかよ?」

「はあー?お前こそあんな嘘信じちゃってるの?あんなの嘘に決まってるだろ」

「あの顔ならどこの娼館でもナンバーワンになれるぜ。っつーか、あの上品な顔立ちなら貴族のお姫さんとでも張り合えるんじゃねえか?」

「ああ、確かに気品があって…あのお人形みたいな顔を汚すのは楽しそうだなあ。組み敷いてぶち込んでやったらどんな声で啼くのか…いけねえ、勃ってきちまったぜ」

「おいおい、アオイちゃんのケツは俺のもんだぜ」

「「「ぎゃはははは」」」

男たちが葵の痴態を想像して鼻の下を伸ばしながら森の奥に向かう。


◇◇◇◇◇


森の奥が近づいてきたところでリーダーが二人を止めた。

「おいっ、ちょっと待て」

二人が立ち止まる。

「前を見ろっ」

その言葉に目を凝らすと一頭の灰狼がいた。

「いやがった」

「1匹か、楽勝だなっ。よしっ、お前ら、やるぞっ」

そう言って3人が走り出す。しかし灰狼は動こうともしない。

「変だな?どうしたってんだ?」

「構わねえ、そのままぶっ殺すぞっ」

灰狼に突っ込もうとした瞬間、横から2頭の大きな顎が突っ込んできた。


次話 村正抜刀
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